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[casi] Iraqi Women Have Lost the Post-War Rapes, Sequestrations, and a Return to the Veil Develop.

Iraqi Women Have Lost the Post-War Rapes, Sequestrations, and a Return to
the Veil Develop.

     By Marie-Laure Colson
     La Liberation
     Tuesday 02 September 2003

  "The Islamist extremist groups are here to stay. Women take the veil as
the price for tranquility." - Yanar Mohammed, Organization for the Freedom
of Women in Iraq.
     BAGHDAD | In the street one sees only them. Head-bare women are so rare
they're called "Christians" even if they're not. At the end of the afternoon
when the temperature drops to a tolerable level and families do their
shopping, feminine hair is veiled in a scarf that uncovers a few strands, in
a hijab, or in an abaya, the black cape that uncovers nothing but the face.

     Fear of Violence, Fear of Insult.
     "Almost all my colleagues have changed their behavior", says Dr. Enas
Al-Hamdani, one of the officials of the Al-alwaya Hospital. "Those who have
never worn the veil put it on to avoid problems. They don't wear make-up any
more, or jewelry." She herself is coiffed with a light scarf. She doesn't
drive anymore. Either her husband or her bodyguard, the new accessory for
the comfortable classes, accompanies her from the hospital to her clinic.

     Drawn Curtains
     Women who don't work live with their curtains drawn; their doors open
to pale faces and dark-circled eyes. "Fear prevents us from going out",
whispers Virgin. She continues to make pastries, but entertains no longer
since Saddam's fall, hangs around the house in Bermuda shorts and flip
flops. Her neighbors have rejoined their son in the United States. The
daughter of her neighbor from across the street is in bed, in shock since
some men tried to drag her into their car by force. Virgin doesn't
understand the world that surrounds her anymore: "Those kinds of stories
were rare under the old regime. Today, anything can happen. Listen, two
weeks ago a family was coming home on foot. Armed criminals stopped their
car, threatened the father, then raped the mother and the daughter in front
of him. All the women say the same thing: we mustn't go out. Even my little
daughter, I won't let her past the threshold."

     Security has become an obsession in Baghdad. In this chaotic
parenthesis the capital is experiencing under American tutelage, women feel
particularly vulnerable. According to a Human Rights Watch report published
in mid-July, there were at least 25 rapes and kidnappings of women between
the end of May and the end of June in Baghdad. Before the war, the police
recorded one case every three months on average. "Since the beginning of the
war, more than 400 women have been raped, kidnapped, and sometimes even
sold," asserts Yanar Mohammed, of the Organization for the Freedom of Women
in Iraq. "Family and clan ties have become so suffocating, they prefer to
hide or disappear."

     The least incident takes on dramatic proportions, even in the most open
families. Sawsan, in trousers with her hair up, left the medical office
where she works, when three men opened the door to her car: "They insulted
me. I wept, certain that they were going to carry me off. Fortunately, a
friend arrived. I begged him not to talk about it; otherwise my brother
would keep me from going out." In Baghdad, "many women prefer to give up
working" contends Human Rights Watch. The home is no longer a refuge: "Men
are unemployed: they live as recluses, frustrated, and domestic violence is
on the rise", declares Basma al-Khateb of Unifem, a United Nations agency.
"Saddam is no longer here, but he lives on in men's heads", sighs a nurse.

     Violent Crime
     Rapes were first attributed to settling of accounts, revenge against
families from the fallen regime. Four months after the end of operations, no
one speaks of anything but violent crime: "Armed men want to steal a car,
they make the man get out, and keep the woman, whom they'll rape, kidnap for
ransom, or sell to other criminals", summarizes a police officer who has
received thirty complaints of this nature since Saddam's fall. Enas
Al-Hamdani avers that the incidence of rape is declining, even though the
fear for tomorrow is there, heightened by the emergence of Islamic radicals
on the political scene.

     The Christian Virgin expects to wear the long voluminous skirts of
Muslim women. "Women are convinced they'll take over," says Yanar Mohammed.
"Islamist extremist groups are here to stay. Women put on the veil as the
price for their tranquility. In these temperatures, it's a real punishment.
All the more so as, in Baghdad, women enjoyed a certain freedom. We had, in
that regard, the most advanced Constitution in the Arab world, even if it
wasn't always applied." The first Arab women to be ambassadors, doctors,
military or high officials were Iraqis; however appeals to Saddam from
Muslim dignitaries in the nineties obscured their status. Women under 45
years old found themselves forbidden from traveling without the "protection"
of a male relative. Polygamy was encouraged to "help" the war widows. That
was also an era of honor crimes and of decapitations for women accused of

     The hard years of the embargo, the propaganda of the former regime, and
religious restoration have isolated women more effectively than abayas.
There's nothing unusual in Iraq today about repeating self-contradictory
rumors. For example, there are three young women attorneys, trained at
Baghdad University, who wear the hijab, and who assure you that they
exercise their profession thanks to Saddam and contrary to the advice of the
UN. They assert that they want to become judges, yet nevertheless approve
the religious fatwas against the coalition's attempt to name a woman judge
in Nadjaf. "In a general way, our society is not much interested in the
question of sexual equality," states Basma al-Khateb, "and women, myself
first of all, don't know their rights."

     Islands of Militancy
     Today one finds little islands of militancy for the equality of women
among Iraqis returned from exile. At the time she was putting together the
team for her paper in Baghdad, Kaïs Jewad, after thirty years in France,
took care to engage as many men as women, including young Muslim women
dressed in western style, who don't hesitate to break off an engagement with
a fiancée who tries to impose the veil on them.

     The writer Jabbar Yassin Hussin, back in the country after a
twenty-seven year exile, is optimistic: "my sister, who wore a miniskirt in
the seventies, put on a veil during the Saddam years. The veil was a sort of
consolation for her, practically a sign of mourning. Since I've been back,
she's taken it off." He's one of those who believe that women's physical and
psychic imprisonment is temporary: "Iraq will modernize itself. We're still
in the provisional. When a government, an administration, are in place, the
veils will end up in shreds." In the meantime, the first post-Saddam
government counts only one woman among the twenty-five ministers.


     Translation: Truthout French language correspondent Leslie Thatcher.

      Les Irakiennes ont perdu l'après-guerre
      Viols, séquestrations, retour du voile se développent.

     Par Marie-Laure COLSON

      mardi 02 septembre 2003

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            articles les plus envoyés

      «Les groupes islamistes extrémistes sont là pour rester. Les femmes se
voilent comme prix de leur tranquillité.» Yanar Mohammed, Organisation pour
la liberté des femmes en Irak    Bagdad envoyée spéciale

      ans la rue, on ne voit qu'elles. Les femmes tête nue sont si rares
qu'on les qualifie de «chrétiennes», même si elles ne le sont pas. En fin
d'après-midi, quand la température redevient tolérable et que les familles
font leurs courses, les cheveux féminins se voilent d'un foulard qui
découvre quelques mèches, d'un hijab ou de l'abaya, cape noire qui ne laisse
voir que le visage.

      Peur de la violence, peur de l'insulte. «Presque toutes mes collègues
ont modifié leur comportement, dit la docteur Enas Al-Hamdani, l'une des
responsables de l'hôpital Al-alwaya. Celles qui n'avaient jamais porté le
voile le mettent pour éviter les problèmes. Elles ne se maquillent plus, ne
portent plus de bijoux.» Elle-même est coiffée d'un léger foulard. Elle ne
conduit plus sa voiture. C'est son mari ou son garde du corps, nouvel
attribut des classes aisées, qui l'accompagnent de l'hôpital à sa clinique.

      Rideaux tirés. Celles qui ne travaillent pas vivent rideaux tirés,
ouvrent la porte sur des mines pâlottes et des yeux cernés. «La peur nous
empêche de sortir», souffle Virgin. Elle continue de préparer des
pâtisseries mais ne reçoit plus depuis la chute de Saddam, traîne à la
maison en bermuda et en tongs. Ses voisins ont rejoint leur fils aux
Etats-Unis. La fille de sa voisine d'en face est au lit, choquée depuis que
des hommes ont tenté de la traîner de force dans leur voiture. Virgin ne
comprend plus le monde qui l'entoure : «Ces histoires-là étaient rares du
temps de l'ancien régime. Aujourd'hui, tout peut arriver. Tenez, il y a
quinze jours, une famille rentrait à pied. Des bandits armés se sont arrêtés
en voiture, ils ont menacé le père, puis ils ont violé la mère et la fille
devant lui. Toutes les femmes disent la même chose : il ne faut pas sortir.
Même ma petite, je l'empêche d'aller au-delà de la porte.»

      La sécurité est devenue une obsession à Bagdad. Dans cette parenthèse
chaotique que vit la capitale sous tutorat américain, les femmes se sentent
particulièrement vulnérables. Selon un rapport de Human Rights Watch publié
à la mi-juillet, il y aurait eu au moins 25 viols et enlèvements de femmes
entre fin mai et fin juin à Bagdad. Avant-guerre, la police ne recensait
qu'un cas tous les trois mois en moyenne. «Depuis le début de la guerre,
plus de 400 femmes ont été violées, enlevées et parfois vendues, affirme
pour sa part Yanar Mohammed, de l'Organisation pour la liberté des femmes en
Irak. Les liens familiaux et claniques sont devenus tellement étouffants
qu'elles préfèrent le cacher, ou disparaître.»

      Le moindre incident prend des proportions dramatiques, y compris dans
les familles les plus ouvertes. Sawsan, pantalon et cheveux tirés, sortait
du cabinet médical où elle travaille quand trois hommes ont ouvert la
portière de sa voiture : «Ils m'ont insultée. J'ai pleuré, j'étais sûre
qu'ils allaient m'enlever. Heureusement, un ami est arrivé. Je l'ai supplié
de ne pas en parler, sinon mon frère m'empêchera de sortir.» A Bagdad,
«beaucoup de femmes préfèrent désormais renoncer à travailler», constate
Human Rights Watch. La maison n'est pas toujours un refuge : «Les hommes
sont au chômage : ils vivent reclus, frustrés, et la violence domestique est
en augmentation», affirme Basma al-Khateb de l'Unifem, une agence des
Nations unies. «Saddam n'est plus là, mais il vit toujours dans la tête des
hommes», soupire une infirmière.

      Banditisme. Les viols ont d'abord été attribués à des règlements de
comptes, des vengeances contre les familles des anciens du régime déchu.
Quatre mois après la fin des opérations, on ne parle plus que de banditisme
: «Des hommes armés veulent voler une voiture, ils font sortir l'homme et
gardent la femme qu'ils vont violer, kidnapper contre rançon ou vendre à
d'autres délinquants», résume un officier de police qui dit avoir reçu
trente plaintes de ce genre depuis la chute de Saddam. Enas Al-Hamdani
affirme que les viols sont en diminution, bien que la peur du lendemain soit
là, attisée par l'émergence sur la scène politique d'islamistes radicaux.

      Virgin la chrétienne envisage de porter la jupe longue et large des
musulmanes. «Les femmes sont convaincues que cela va empirer, dit Yanar
Mohammed. Les groupes islamistes extrémistes sont là pour rester. Les femmes
se voilent comme prix de leur tranquillité. Par cette température, c'est une
véritable punition. D'autant qu'à Bagdad, elles avaient une certaine
liberté. Nous avions, dans ce domaine, la Constitution la plus avancée du
monde arabe, même si elle n'était pas toujours appliquée.» Les premières
femmes arabes à être ambassadrices, médecins, militaires ou
haut-fonctionnaires étaient des Irakiennes, pourtant les appels du pied de
Saddam aux dignitaires musulmans, dans les années 90, ont brouillé leur
statut. Les femmes de moins de 45 ans se sont vues interdire de voyager sans
la «protection» d'un homme de leur famille. La polygamie a été encouragée
pour «secourir» les veuves de guerre. Ce fut aussi l'époque des crimes
d'honneur et des décapitations de femmes accusées de prostitution.

      Les dures années d'embargo, la propagande de l'ancien régime et le
repli religieux ont isolé les femmes mieux que des abayas. Répéter des
rumeurs, se contredire n'a rien d'insolite dans l'Irak d'aujourd'hui. Ce
sont par exemple trois jeunes avocates, formées à l'université de Bagdad et
portant le hijab, qui assurent qu'elles exercent leur métier grâce à Saddam
et contre l'avis de l'ONU. Elles affirment qu'elles veulent devenir juges et
approuvent néanmoins les fatwas des religieux contre la tentative de la
coalition de nommer une femme juge à Najaf. «De façon générale, notre
société s'intéresse peu à la question de l'égalité entre les sexes, constate
Basma al-Khateb, et les femmes, moi la première, méconnaissent leurs

      Ilots de militantisme. On trouve autour des Irakiens rentrés d'exil
quelques îlots de militantisme pour l'égalité des femmes. Au moment de
constituer l'équipe de son journal à Bagdad, Kaïs Jewad, trente ans en
France, a pris soin de prendre autant d'hommes que de fem mes, dont de
jeunes musulmanes habillées à l'occidentale, qui n'hésitent pas à rompre
avec un fiancé qui veut leur imposer le voile.

      L'écrivain Jabbar Yassin Hussin, de retour au pays après un exil de
vingt-sept ans, est optimiste : «Ma soeur, qui portait une minijupe dans les
années 70, a mis le voile dans les années Saddam. Le voile était une sorte
d'apitoiement sur elle-même, presque un signe de deuil. Depuis que je suis
rentré, elle l'a enlevé.» Il fait partie de ceux qui pensent que
l'enfermement physique et psychique des femmes est temporaire : «L'Irak va
se remoderniser. On est encore dans le provisoire. Quand le gouvernement,
l'administration seront en place, les voiles finiront en serpillières.» En
attendant, le premier gouvernement de l'après-Saddam ne compte qu'une femme
sur 25 ministres.

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